Reproducción y ciclo de vida de los leones

Ambos sexos de los leones son polígamos y se reproducen durante todo el año, pero las hembras suelen estar restringidas a uno o dos machos adultos de su orgullo. En cautiverio, los leones suelen reproducirse todos los años, pero en la naturaleza no suelen reproducirse más de una vez cada dos años.

Las hembras son receptivas al apareamiento durante tres o cuatro días dentro de un ciclo reproductivo ampliamente variable. Durante este tiempo una pareja generalmente se aparea cada 20-30 minutos, con hasta 50 cópulas cada 24 horas. Tal cópula extendida no sólo estimula la ovulación en la hembra, sino que también asegura la paternidad para el macho al excluir a otros machos. El período de gestación es de aproximadamente 108 días, y el tamaño de la camada varía de uno a seis cachorros, siendo habitual de dos a cuatro.

Los cachorros recién nacidos son indefensos y ciegos y tienen un pelaje grueso con manchas oscuras que suelen desaparecer con la madurez. Los cachorros pueden seguir a sus madres a los tres meses de edad y son destetados a los seis o siete meses. Comienzan a participar en las matanzas a los 11 meses, pero probablemente no pueden sobrevivir por sí solos hasta los dos años de edad. Aunque las leonas amamantan cachorros que no son los suyos propios, son madres sorprendentemente desatentas y a menudo dejan a sus cachorros solos hasta por 24 horas.La reproducción de los leones

Hay una alta tasa de mortalidad correspondiente (por ejemplo, 86 por ciento en el Serengeti), pero las tasas de supervivencia mejoran después de los dos años de edad. En la naturaleza, la madurez sexual se alcanza a los tres o cuatro años de edad. Algunas crías permanecen dentro de la manada cuando alcanzan la madurez sexual, pero otras son forzadas a salir y unirse a otras manadas o vagar como nómadas. Los cachorros machos son expulsados de la manada alrededor de los tres años de edad y se convierten en nómadas hasta que alcanzan la edad suficiente para intentar apoderarse de otra manada (después de los cinco años). Muchos machos adultos permanecen nómadas de por vida.

Las oportunidades de apareamiento para los machos nómadas son raras, y la competencia entre leones machos para defender el territorio de una manada y aparearse con las hembras de la manada es feroz. Las asociaciones de cooperación de dos a cuatro hombres tienen más éxito en mantener la tenencia con un orgullo que los individuos, y las coaliciones más grandes engendran más descendientes sobrevivientes por varón. Las coaliciones pequeñas suelen estar formadas por varones emparentados, mientras que los grupos más grandes suelen incluir a personas no emparentadas. Si una nueva cohorte de machos es capaz de hacerse cargo de un orgullo, tratarán de matar cachorros jóvenes engendrados por sus predecesores.

Esto tiene el efecto de acortar el tiempo antes de que las madres de los cachorros estén listas para aparearse de nuevo. Las hembras intentan prevenir este infanticidio escondiéndose o defendiendo directamente a sus cachorros; las leonas son generalmente más exitosas en la protección de cachorros mayores, ya que dejarían la manada antes. En los leones salvajes rara vez viven más de 8 a 10 años, principalmente debido a los ataques de los humanos u otros leones o a los efectos de las patadas y asta de los animales de presa. En cautiverio pueden vivir 25 años o más.ciclo de vida de los leones

Distribución

Durante la época del Pleistoceno (hace 2.600.000 a 11.700 años), los leones se extendieron por toda América del Norte y África, a través de la mayoría de los Balcanes, y a través de Anatolia y el Medio Oriente hasta la India. Los estudios genéticos sugieren que el león evolucionó en África oriental y meridional, diversificándose en una serie de subespecies, como el león de Berbería (Panthera leo leo leo) del norte de África, el león de las cavernas (P. leo spelaea) de Europa, el león americano (P. leo atrox) de América del Norte y Central, y el león asiático (P. leo persica) del Medio Oriente y la India, comenzando hace unos 124.000 años.

Los Leones desaparecieron de Norteamérica hace unos 10.000 años, de los Balcanes hace unos 2.000 años y de Palestina durante las Cruzadas. Para el siglo XXI, su número se había reducido a unas pocas decenas de miles, y los que viven fuera de los parques nacionales están perdiendo rápidamente su hábitat a causa de la agricultura. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) clasifica a la especie como vulnerable, y varias subespecies han desaparecido.

En la actualidad, la principal fortaleza del león se encuentra en el África subsahariana, y el león asiático existe sólo como una población remanente compuesta por aproximadamente 500 individuos que habitan el Parque Nacional Gir de la India en la Península de Kathiawar. Sin embargo, la estrecha similitud genética del león asiático con el ahora extinto león de Berbería ha despertado la esperanza entre los conservacionistas de que se pueda establecer una población restaurada de este último en el norte de África.Distribución de los leones

El conflicto con los seres humanos, especialmente los pastores, fuera de los parques es un problema importante, y los seres humanos que viven alrededor de los parques siguen siendo la fuente predominante de mortalidad para la mayoría de las poblaciones. En 1994, por ejemplo, una variante del moquillo canino causó la muerte de unos 1.000 leones en el Parque Nacional del Serengeti. La fuente aparente del virus eran los perros domésticos que vivían a lo largo de la periferia del parque.

A pesar de estos desafíos, las poblaciones de leones son saludables en muchas reservas africanas y en Gir, y son un importante atractivo turístico. Sin embargo, las altas densidades de población de leones pueden ser un problema, no sólo para los ganaderos locales, sino también para los guepardos y los carnívoros africanos en peligro crítico de extinción que pierden sus matanzas, sus crías y sus vidas a manos de los leones.

El género Panthera incluye leopardos, jaguares y tigres, así como leones. En cautiverio, los leones han sido inducidos a aparearse con otros grandes felinos. La descendencia de un león y una tigresa se llama liguero; la de un tigre y una leona, un tigón; la de un leopardo y la de una leona, un leopón. El gato conocido como el león de montaña (ver puma), sin embargo, es un miembro del Nuevo Mundo del género Puma.